Fondée à l’origine en rupture avec les méthodes du Comité International de la Croix-Rouge, Médecins Sans Frontières a développé à la fin des années 80 une approche originale du droit international humanitaire (DIH). L'association utilise cet outil comme cadre pour définir les responsabilités et les droits de l’acteur humanitaire privé et indépendant. Face à l’émergence du droit d’ingérence, et au développement des interventions armées internationales déployées au nom de l’humanitaire ou de la protection des populations civiles, MSF cherche dans le DIH le cadre et les principes d’une action humanitaire indépendante des Etats, capable de se maintenir au cœur des conflits sans faire appel à l’action ou à la menace des forces armées internationales.

Le droit humanitaire fournit un ensemble de règles articulées autour de trois piliers principaux concernant les limites à l’emploi de la force armée, le contenu et les conditions du secours aux civils et le respect de la mission médicale. Selon Françoise Bouchet-Saulnier, directrice juridique de l’association depuis 1991, ces règles permettent de « définir des espaces de responsabilité » pour l‘ensemble des acteurs impliqués dans les conflits armés ou les situations de troubles intérieurs. MSF y trouve notamment les éléments concrets permettant de clarifier le contenu et les limites de sa propre responsabilité d’acteur humanitaire et médical, en appui ou en tension avec les responsabilités des autres acteurs présents dans ces situations.

Le DIH permet aussi de baliser les dilemmes classiques de l’acteur et de l’action humanitaire face aux situations de violences et de crimes contre les populations. Il attribue une responsabilité spéciale aux organisations humanitaires impartiales en matière d’initiative dans la mise en œuvre d’actions concrètes de secours et limite les enjeux de dénonciation aux situations extrêmes de crimes de masse. En consacrant la  primauté de l’action sur la sanction, il impose également une distinction entre l’action des organisations humanitaires et celle de  la cour pénale internationale et des organisations de défense des droits de l’homme.

L’objectif de cette rubrique « droit humanitaire » est de rendre accessible et compréhensible les enjeux et principes fondamentaux ainsi que les règles précises concernant le droit humanitaire à tout ceux qui s’y intéressent. Ces pages permettront également de comprendre la manière dont MSF se référe au droit humanitaire pour garantir l’indépendance et l’efficacité de ses actions de secours médical et humanitaire auprès des populations victimes de conflits. Ces pages doivent aussi répondre aux perpétuels débats et contestations concernant la pertinence du droit humanitaire dans le contexte actuel de guerre contre le terrorisme qui a vu le paradigme sécuritaire l’emporter sur la notion de conflit. Enfin, pour permettre de poursuivre vos réflexions, MSF met à votre disposition des extraits du Dictionnaire pratique de droit humanitaire ainsi que des articles et ouvrages publiés par MSF sur l’ensemble de ces sujets et des outils de formation de base.